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Kapok , ( Ceiba pentandra ), también llamado algodón de Java, ceiba o kapok de Java , fibra de semilla-pelo obtenida del fruto del árbol de kapok o del árbol de kapok en sí. La ceiba es un árbol gigantesco del dosel del bosque tropical y la capa emergente. Común en los trópicos, la ceiba es nativa del Nuevo Mundo y de África y fue transportada a Asia, donde se cultiva por su fibra o hilo dental. El enorme tronco reforzado de la ceiba se estrecha hacia arriba hasta una copa extendida casi horizontal donde las hojas grandes y compuestas están formadas por cinco a ocho folíolos largos y estrechos. A pleno sol, la ceiba puede crecer hasta 4 metros (13 pies) por año, alcanzando eventualmente una altura de 50 metros (164 pies).

  • Árbol de Kapok (Ceiba pentandra).
  • Semillas lanudas producidas por las vainas del árbol de ceiba (Ceiba pentandra).

El kapok es de hoja caduca y deja caer su follaje después de los períodos de lluvias estacionales. La floración se produce cuando el árbol no tiene hojas, lo que mejora el acceso de los murciélagos que se alimentan del néctar cargado de azúcar de las flores de ceiba. Al hacerlo, los murciélagos polinizan involuntariamente las flores del árbol. Las flores se abren por la noche y tienen cinco pétalos que son blancos o rosados ​​por fuera. Solo unas pocas flores en una rama determinada se abrirán en una noche en particular durante las dos o tres semanas que el árbol florece.

Las ceibas no florecen todos los años y algunas pueden pasar de 5 a 10 años sin florecer. Cuando el árbol florece, sin embargo, es prolífico y produce hasta 4000 frutos que miden hasta 15 cm (6 pulgadas) de largo. Finalmente, estas vainas se abren en el árbol, exponiendo las fibras de ceiba pálida al viento para su dispersión. Las fibras, en las que están incrustadas más de 200 semillas, a veces se denominan algodón de seda y son de color marrón amarillento, livianas y brillantes.

Al cosechar fibra de ceiba, las vainas se cortan o se recogen cuando caen y luego se abren con mazos. La semilla y la fibra, removidas de las vainas a mano, se revuelven en una canasta; las semillas caen al fondo, dejando libres las fibras. Las semillas se pueden procesar para obtener aceite para hacer jabón y el residuo se usa como fertilizante y alimento para el ganado.

Las fibras individuales tienen de 0,8 a 3,2 cm (0,3 a 1,25 pulgadas) de largo, con un promedio de 1,8 cm (0,7 pulgadas), con diámetros de 30 a 36 micrómetros (un micrómetro es aproximadamente 0,00004 pulgadas). Kapok es una fibra resistente a la humedad, de secado rápido, resistente y flotante. Las fibras contienen tanto lignina, una sustancia vegetal leñosa, como celulosa, un carbohidrato. La fibra inelástica, o hilo dental, es demasiado frágil para hilar, pero pesa sólo un octavo de lo que pesa el algodón. El hilo dental se ha utilizado en salvavidas y otros equipos de seguridad en el agua, soportando hasta 30 veces su propio peso en agua. La flotabilidad se pierde lentamente, con una prueba que muestra solo un 10 por ciento de pérdida después de 30 días de inmersión en agua. Kapok también se utiliza como relleno de almohadas, colchones y tapizados, como material aislante y como sustituto del algodón absorbente en cirugía.Kapok se cultiva principalmente en Asia e Indonesia; el hilo dental es un producto importante de Java. Sin embargo, es muy inflamable y la importancia de la fibra ha disminuido con el desarrollo de gomaespuma, plásticos y fibras sintéticas.

Aunque la madera de ceiba no sujeta bien los tornillos o clavos, la madera se utiliza para una variedad de productos de madera, incluido el papel. Los habitantes locales han utilizado durante mucho tiempo troncos de ceiba para tallar canoas.

La ceiba india, hilo dental del árbol del algodón simal ( Bombax malabarica ), originario de la India, tiene muchas de las cualidades del tipo Java, pero es de color más amarillo pardusco y menos resistente. Sumergido en agua, soporta solo de 10 a 15 veces su propio peso.

Todos estos árboles son miembros de la familia del hibisco o malva (Malvaceae), algunos miembros de los cuales producen algodón de árbol (algodón bombax) en Brasil y las Indias Occidentales, y al que también pertenece el algodón. Se cree que el nombre del género del kapok de Java, Ceiba, se deriva de una palabra caribe para un barco piragua.

Este artículo fue revisado y actualizado más recientemente por Amy Tikkanen, Gerente de Correcciones.