Escasez de agua

Escasez de agua, recursos de agua dulce insuficientes para satisfacer las demandas humanas y ambientales de un área determinada. La escasez de agua está indisolublemente ligada a los derechos humanos, y el acceso suficiente al agua potable es una prioridad para el desarrollo mundial. Sin embargo, dados los desafíos del crecimiento de la población, el uso derrochador, la creciente contaminación y los cambios en los patrones climáticos debido al calentamiento global, muchos países y ciudades importantes del mundo, tanto ricos como pobres, enfrentaron una creciente escasez de agua en el siglo XXI.

Río Los Ángeles: sequíalogo del dia de la tierraExplora la lista de tareas pendientes de la Tierra La acción humana ha desencadenado una vasta cascada de problemas ambientales que ahora amenazan la capacidad continua de prosperar de los sistemas naturales y humanos. Resolver los problemas ambientales críticos del calentamiento global, la escasez de agua, la contaminación y la pérdida de biodiversidad son quizás los mayores desafíos del siglo XXI. ¿Nos levantaremos para encontrarnos con ellos?

Mecanismos

Hay dos tipos generales de escasez de agua: física y económica. La escasez física o absoluta de agua es el resultado de que la demanda de una región supera los recursos hídricos limitados que se encuentran allí. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), alrededor de 1.200 millones de personas viven en zonas de escasez física; muchas de estas personas viven en regiones áridas o semiáridas. La escasez física de agua puede ser estacional; Se estima que dos tercios de la población mundial vive en áreas sujetas a escasez de agua estacional al menos un mes al año. Se espera que el número de personas afectadas por la escasez física de agua aumente a medida que aumentan las poblaciones y los patrones climáticos se vuelven más impredecibles y extremos.

infografía de escasez de agua

La escasez económica de agua se debe a la falta de infraestructura hídrica en general oa la mala gestión de los recursos hídricos donde hay infraestructura. La FAO estima que más de 1,6 mil millones de personas enfrentan escasez económica de agua. En áreas con escasez económica de agua, generalmente hay suficiente agua para satisfacer las necesidades humanas y ambientales, pero el acceso es limitado. La mala gestión o el subdesarrollo pueden significar que el agua accesible esté contaminada o sea insalubre para el consumo humano. La escasez económica de agua también puede resultar del uso no regulado del agua para la agricultura o la industria, a menudo a expensas de la población en general. Finalmente, las grandes ineficiencias en el uso del agua, generalmente debido a la subvaloración económica del agua como un recurso natural finito, pueden contribuir a la escasez de agua.

A menudo, la escasez económica de agua surge de múltiples factores en combinación. Un ejemplo clásico de esto es la Ciudad de México, hogar de más de 20 millones de personas en su área metropolitana. Aunque la ciudad recibe abundantes precipitaciones, con un promedio de más de 700 mm (27,5 pulgadas) al año, sus siglos de desarrollo urbano significan que la mayor parte de las precipitaciones se pierden como escorrentías contaminadas en el sistema de alcantarillado. Además, la eliminación de los humedales y lagos que una vez rodearon la ciudad significa que muy poca de estas precipitaciones retroalimenta los acuíferos locales. Casi la mitad del suministro de agua municipal se toma de manera insostenible del sistema acuífero debajo de la ciudad. Las extracciones superan tanto la renovación del acuífero que algunas partes de la región se hunden hasta 40 cm (16 pulgadas) cada año. Adicionalmente,se estima que cerca del 40 por ciento del agua de la ciudad se pierde por goteras en tuberías dañadas por terremotos, por el hundimiento de la ciudad y por la vejez. Muchas áreas, especialmente los vecindarios más pobres, experimentan escasez de agua con regularidad, y el agua para los residentes se trae habitualmente en camiones. La mala gestión histórica y moderna de las aguas superficiales y subterráneas y las áreas naturales, junto con las complejidades de ser una ciudad antigua pero en constante crecimiento, han convertido a la Ciudad de México en una de las principales ciudades amenazadas por la escasez económica de agua en el mundo.La mala gestión histórica y moderna de las aguas superficiales y subterráneas y las áreas naturales, junto con las complejidades de ser una ciudad antigua pero en constante crecimiento, han convertido a la Ciudad de México en una de las principales ciudades amenazadas por la escasez económica de agua en el mundo.La mala gestión histórica y moderna de las aguas superficiales y subterráneas y las áreas naturales, junto con las complejidades de ser una ciudad antigua pero en constante crecimiento, han convertido a la Ciudad de México en una de las principales ciudades amenazadas por la escasez económica de agua en el mundo.

Ciudad de México

Efectos

Descubra cómo los proyectos de agua que comenzaron bajo el dominio soviético llevaron a la rápida evaporación del mar de Aral

En lugares con escasas precipitaciones o acceso limitado a aguas superficiales, la dependencia de los acuíferos es algo habitual. La explotación de los recursos de agua subterránea puede amenazar los suministros de agua futuros si la tasa de extracción del acuífero excede la tasa de recarga natural. Se estima que un tercio de los sistemas acuíferos más grandes del mundo están en peligro. Además, la redirección, el uso excesivo y la contaminación de los ríos y lagos para el riego, la industria y los usos municipales pueden provocar un daño ambiental significativo y el colapso de los ecosistemas. Un ejemplo clásico de esto es el Mar de Aral, que alguna vez fue el cuarto cuerpo de agua interior más grande del mundo, pero se ha reducido a una fracción de su tamaño anterior debido a la desviación de sus ríos de afluencia para riego agrícola.

Mar de Aral

A medida que los recursos hídricos escasean, aumentan los problemas con la asignación justa del agua. Los gobiernos pueden verse obligados a elegir entre intereses agrícolas, industriales, municipales o ambientales, y algunos grupos ganan a expensas de otros. La escasez crónica de agua puede culminar en una migración forzada y conflictos nacionales o regionales, especialmente en áreas geopolíticamente frágiles.

proyecciones de estrés hídrico

Las áreas con escasez crónica de agua son particularmente susceptibles a las crisis hídricas, donde los suministros de agua disminuyen a niveles críticos. En 2018, los residentes de Ciudad del Cabo, Sudáfrica, se enfrentaron a la posibilidad del "Día cero", el día en que los grifos municipales se secarían, la primera posible crisis de agua de cualquier ciudad importante. Gracias a los esfuerzos extremos de conservación del agua y la llegada fortuita de la lluvia, la amenaza inmediata pasó sin mayores incidentes. Sin embargo, dado que los humanos pueden sobrevivir solo unos pocos días sin agua, una crisis de agua puede escalar rápidamente a una emergencia humanitaria compleja. El Informe de Riesgos Globales de 2017 del Foro Económico Mundial clasificó las crisis del agua como el tercer riesgo mundial más importante en términos de impacto sobre la humanidad, después de las armas de destrucción masiva y los eventos climáticos extremos.

Soluciones

Abordar la escasez de agua requiere un enfoque multidisciplinario. Los recursos hídricos deben gestionarse con el objetivo de maximizar de manera equitativa el bienestar económico y social sin comprometer el funcionamiento del ecosistema. Este ideal a veces se denomina “triple resultado”: ​​economía, medio ambiente y equidad.

Se han propuesto o implementado varias soluciones ambientales, económicas y de ingeniería en todo el mundo. La educación pública es sin duda clave para los esfuerzos de conservación del agua, y todas las políticas públicas y ambientales deben utilizar la ciencia sólida para la implementación de iniciativas de gestión sostenible de recursos.

Política de medio ambiente

La preservación y restauración de ecosistemas que recolectan, filtran, almacenan y liberan agua de forma natural, como humedales y bosques, es una estrategia clave en la lucha contra la escasez de agua. Los ecosistemas de agua dulce también brindan una serie de otros servicios de los ecosistemas, como el reciclaje de nutrientes y la protección contra inundaciones. Solo un ecosistema intacto puede sustentar estos procesos ecológicos, que tienen valor económico y social. Sin embargo, las áreas naturales a menudo no se evalúan teniendo en cuenta su importancia ecológica y se destruyen o degradan para obtener beneficios económicos más inmediatos.

humedales

Soluciones económicas y sociales

Varios estudios han demostrado que los precios más altos del agua reducen el desperdicio de agua y la contaminación y pueden servir para financiar mejoras en la infraestructura del agua. Sin embargo, los aumentos de precios son pública y políticamente impopulares en la mayoría de los lugares, y los responsables de la formulación de políticas deben tener cuidado de considerar cómo esos aumentos pueden afectar a los pobres. Un impuesto sobre el agua sobre los usuarios habituales podría disuadir el consumo excesivo de agua en la industria y la agricultura sin afectar los precios del agua en los hogares. Si bien es probable que los consumidores experimenten precios de productos más altos debido al aumento de los costos de producción, lo ideal sería que tal impuesto ayudaría a disociar el crecimiento económico del uso del agua. En muchos lugares, los reembolsos por el reemplazo de electrodomésticos que derrochan agua, como inodoros y regaderas, son una alternativa común y rentable.

La agricultura industrial es uno de los principales contribuyentes a la contaminación del agua por la escorrentía de pesticidas y fertilizantes y los desechos animales. Las políticas que incentivan la agricultura orgánica y otras prácticas agrícolas sostenibles sirven para proteger las fuentes de agua de los contaminantes agrícolas. Las fuentes industriales de contaminación del agua suelen regularse más fácilmente como fuentes puntuales de contaminación.

Tecnologías de ingeniería

Se pueden abordar varios desafíos de escasez de agua con la ingeniería tradicional, a menudo con beneficios inmediatos. Una de las soluciones más obvias es la reparación de infraestructura. Encontrar formas de reducir los costos de instalación y mantenimiento, especialmente en los países menos desarrollados, y diseñar soluciones de ingeniería que beneficien al medio ambiente y aborden los impactos del cambio climático son desafíos en la reparación de la infraestructura.

Dado que alrededor del 70 por ciento de todos los recursos de agua dulce se dedican a la agricultura, otra solución importante es la mejora de las tecnologías de riego. Muchas áreas agrícolas dependen de la simple inundación o del riego superficial como principal medio de riego. Sin embargo, las inundaciones a menudo inundan los campos con más agua de la que requieren los cultivos, y se pierden cantidades significativas de agua por evaporación o transporte desde su fuente. Educar a los agricultores sobre la posible pérdida de agua a causa de tales prácticas, establecer objetivos claros de reducción del uso de agua y financiar mejoras de riego y tecnologías de conservación del agua puede ayudar a reducir el desperdicio de agua en la agricultura.

Se ha propuesto la desalinización para frenar los problemas de escasez de agua en áreas con acceso a agua subterránea salobre o agua de mar. De hecho, el agua desalada ya es una de las principales fuentes de abastecimiento de agua municipal en varias regiones áridas densamente pobladas, como Arabia Saudita. Sin embargo, la tecnología de desalinización existente requiere una cantidad sustancial de energía, generalmente en forma de combustibles fósiles, por lo que el proceso es costoso. Por esta razón, generalmente se usa solo donde las fuentes de agua dulce no están disponibles económicamente. Además, las cantidades de emisiones de gases de efecto invernadero y aguas residuales de salmuera generadas por las plantas de desalinización plantean importantes desafíos ambientales.

escasez de agua

Las aguas residuales pueden ser un recurso valioso en ciudades o pueblos donde la población está creciendo y el suministro de agua es limitado. Además de aliviar la presión sobre los limitados suministros de agua dulce, la reutilización de las aguas residuales puede mejorar la calidad de los arroyos y lagos al reducir las descargas de efluentes contaminados que reciben. Las aguas residuales pueden recuperarse y reutilizarse para riego de cultivos y jardines, recarga de aguas subterráneas o con fines recreativos. La recuperación para beber o para uso doméstico es técnicamente posible, pero esta reutilización enfrenta una resistencia pública significativa. El desarrollo de plantas de reciclaje de agua es cada vez más común en ciudades de todo el mundo. Se ha propuesto el uso de aguas residuales para fertilizar algas u otros biocombustibles como una forma de cultivar de manera eficiente estos cultivos intensivos en agua mientras se promueven las fuentes de energía renovables.Ver también tratamiento de aguas residuales.

La recolección de agua de lluvia para funciones no potable, como la jardinería y el lavado de ropa, puede reducir significativamente tanto la demanda de suministros públicos de agua dulce como la presión sobre la infraestructura de aguas pluviales. Los ahorros en la demanda y el suministro de agua potable pueden ser significativos en las grandes ciudades, y varios municipios con estrés hídrico, como Ciudad de México, están desarrollando activamente sistemas de captación de agua de lluvia. Muchas localidades fomentan e incluso subsidian los barriles de lluvia y otros sistemas de recolección de agua de lluvia. Sin embargo, en algunas áreas, particularmente en el oeste de los Estados Unidos, la recolección de agua de lluvia se considera un problema de derechos de agua y se imponen restricciones a dichas recolecciones. Además, los sistemas de captación que recogen la escorrentía y permiten que se filtre al suelo son útiles para recargar el agua subterránea.

Melissa Petruzzello