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Dragón , monstruo legendario generalmente concebido como un enorme lagarto escamoso o serpiente con alas de murciélago, que escupe fuego y una cola de púas. La creencia en estas criaturas aparentemente surgió sin el más mínimo conocimiento por parte de los antiguos de los gigantescos reptiles prehistóricos parecidos a dragones. En Grecia, la palabra drakōn , de la cual se deriva la palabra inglesa, se usó originalmente para cualquier serpiente grande ( ver serpiente marina), y el dragón de la mitología, cualquiera que sea la forma que asumió más tarde, seguía siendo esencialmente una serpiente.

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En general, en el mundo del Medio Oriente, donde las serpientes son grandes y mortales, la serpiente o el dragón simbolizaban el principio del mal. Así, el dios egipcio Apepi, por ejemplo, era la gran serpiente del mundo de las tinieblas. Pero los griegos y los romanos, aunque aceptaron la idea de Oriente Medio de la serpiente como un poder maligno, también a veces concibieron a los drakontes como poderes benéficos, habitantes de ojos agudos en las partes internas de la Tierra. En general, sin embargo, la mala reputación de los dragones era más fuerte, y en Europa sobrevivió a la otra. El cristianismo confundió a las antiguas deidades serpiente benevolentes y malévolas en una condena común. En el arte cristiano, el dragón llegó a ser un símbolo del pecado y el paganismo y, como tal, fue representado postrado bajo los talones de santos y mártires.

La forma del dragón varió desde los primeros tiempos. El dragón caldeo Tiamat tenía cuatro patas, un cuerpo escamoso y alas, mientras que el dragón bíblico del Apocalipsis, "la serpiente antigua", tenía muchas cabezas como la hidra griega. Debido a que no solo poseían cualidades protectoras e inspiradoras de terror, sino que también tenían efigies decorativas, los dragones se usaron temprano como emblemas bélicos. Así, en la Ilíada, El rey Agamenón tenía en su escudo una serpiente azul de tres cabezas, al igual que los guerreros nórdicos en tiempos posteriores pintaban dragones en sus escudos y esculpían cabezas de dragones en las proas de sus barcos. En Inglaterra antes de la conquista normanda, el dragón era el principal de las insignias reales en la guerra, habiendo sido instituido como tal por Uther Pendragon, padre del rey Arturo. En el siglo XX, el dragón se incorporó oficialmente a los escudos de armas del príncipe de Gales.

En el Lejano Oriente, el dragón logró conservar su prestigio y es conocido como una criatura benéfica. El dragón chino, el pulmón , representaba el yang, el principio del cielo, la actividad y la masculinidad en el yin-yang de la cosmología china. Desde la antigüedad fue el emblema de la familia imperial, y hasta la fundación de la república (1911) el dragón adornaba la bandera china. El dragón llegó a Japón con gran parte del resto de la cultura china, y allí (como ryū o tatsu ) se volvió capaz de cambiar su tamaño a voluntad, hasta el punto de volverse invisible. Tanto los dragones chinos como los japoneses, aunque se consideran poderes del aire, generalmente no tienen alas. Se encuentran entre las fuerzas divinizadas de la naturaleza en el taoísmo.

El término dragón no tiene un significado zoológico, pero se ha aplicado en el nombre genérico latino Draco a varias especies de lagartijas pequeñas que se encuentran en la región indo-malaya. El nombre también se aplica popularmente al monitor gigante, Varanus komodoensis, descubierto en Komodo, en Indonesia.

Este artículo fue revisado y actualizado más recientemente por Adam Augustyn, editor gerente, contenido de referencia.