La decisión de usar la bomba atómica

Menos de dos semanas después de ser juramentado como presidente, Harry S. Truman recibió un largo informe del Secretario de Guerra Henry L. Stimson. "Dentro de cuatro meses", comenzó, "con toda probabilidad habremos completado el arma más terrible jamás conocida en la historia de la humanidad". La decisión de Truman de usar la bomba atómica en Hiroshima y Nagasaki resultó de la interacción de su temperamento y varios otros factores, incluida su perspectiva sobre los objetivos de guerra definidos por su predecesor, Franklin D. Roosevelt, las expectativas del público estadounidense, una evaluación de las posibilidades de lograr una victoria rápida por otros medios, y la compleja relación estadounidense con la Unión Soviética. Aunque en décadas posteriores hubo un debate considerable sobre si los atentados estaban éticamente justificados, prácticamente todos los líderes políticos y militares de Estados Unidos,así como la mayoría de los involucrados en el proyecto de la bomba atómica, creían en ese momento que la decisión de Truman era correcta.

La perspectiva de Truman

Durante la Primera Guerra Mundial, Truman comandó una batería de piezas de artillería de 75 mm de apoyo cercano en Francia y fue testigo personal de los costos humanos de un intenso combate de primera línea. Después de regresar a casa, se convenció de que probablemente lo hubieran matado si la guerra hubiera durado unos meses más. Al menos dos de sus compañeros de la Primera Guerra Mundial habían perdido hijos en la Segunda Guerra Mundial, y Truman tenía cuatro sobrinos de uniforme. Su experiencia de primera mano con la guerra influyó claramente en su pensamiento sobre si usar la bomba atómica.

Un segundo factor en la decisión de Truman fue el legado de Roosevelt, quien había definido el objetivo de la nación de poner fin a la guerra como la "rendición incondicional" del enemigo, un término acuñado para asegurar a la Unión Soviética que los aliados occidentales lucharían hasta el final contra Alemania. También fue una expresión del temperamento estadounidense; Estados Unidos estaba acostumbrado a ganar guerras y dictar la paz. El 8 de mayo de 1945, Alemania se rindió incondicionalmente a un gran regocijo en los países aliados. La hostilidad del público estadounidense hacia Japón fue aún más intensa y exigió una victoria total sin ambigüedades en el Pacífico. Truman era muy consciente de que el país, en su cuarto año de guerra total, también quería la victoria lo antes posible.

Truman, un político hábil que sabía cuándo comprometerse, respetaba la decisión. En una reunión con Anthony Eden, el secretario de Relaciones Exteriores británico, a principios de mayo, declaró: “Estoy aquí para tomar decisiones, y si resultan correctas o incorrectas, las voy a tomar”, una actitud que no implicaba ni impulsividad ni soledad. Después de que se le presentara el informe de Stimson, nombró un "Comité Interino" de cinta azul para asesorarlo sobre cómo lidiar con la bomba atómica. Encabezado por Stimson y James Byrnes, a quien Truman pronto nombraría secretario de Estado, el Comité Interino era un grupo de estadistas y científicos respetados estrechamente vinculados al esfuerzo bélico. Después de cinco reuniones entre el 9 de mayo y el 1 de junio, recomendó el uso de la bomba contra Japón lo antes posible y rechazó los argumentos de advertencia anticipada. Claramente en línea con las inclinaciones de Truman,las recomendaciones del Comité Interino equivalían a una decisión preempaquetada.

Los científicos y la bomba atómica

Entre los que tenían pleno conocimiento del Proyecto Manhattan para construir una bomba atómica, la mayoría estuvo de acuerdo en que se debería utilizar el arma. Sin embargo, un fuerte disenso provino de un grupo de científicos en las instalaciones del proyecto en la Universidad de Chicago. Su líder, Leo Szilard, junto con dos prestigiosos colegas, Walter Bartkey, decano de la Universidad de Chicago, y Harold Urey, director del proyecto de investigación sobre difusión gaseosa en la Universidad de Columbia, buscaron reunirse con Truman pero fueron desviados a Byrnes. que los recibió con cortés escepticismo. Mientras los escuchaba argumentar que Estados Unidos debería abstenerse de usar la bomba y que debería compartir sus secretos atómicos con el resto del mundo después de la guerra, Byrnes sintió que estaba lidiando con intelectuales ajenos al mundo que no entendían la política y la política. realidades diplomáticas.No tomó en serio sus sugerencias ni las discutió con Truman, quien probablemente habría compartido su actitud de todos modos. Szilard y sus asociados parecen haber representado solo una pequeña minoría de los muchos cientos de científicos que trabajaron en el proyecto de la bomba. En julio de 1945, los administradores del proyecto encuestaron a 150 de los 300 científicos que trabajaban en el sitio de Chicago y solo encontraron 19 que rechazaron cualquier uso militar de la bomba y otros 39 que apoyaron una demostración experimental con representantes de Japón presentes, seguida de una oportunidad de rendición. La mayoría de los científicos, sin embargo, apoyaron algún uso de la bomba: 23 apoyaron su uso de una manera que fuera militarmente "más efectiva" y 69 optaron por una "demostración militar en Japón" con la oportunidad de rendirse "antes del uso completo de las armas." En años posteriores,Varias figuras clave, incluido el general Dwight D. Eisenhower, el general Douglas MacArthur, el almirante William Leahy y el subsecretario de Guerra John J. McCloy, afirmaron haberse opuesto al uso de la bomba, pero no hay evidencia firme de ninguna oposición contemporánea sustancial.

La mayoría de los científicos, líderes civiles y oficiales militares responsables del desarrollo de la bomba asumieron claramente que su uso militar, por desagradable que fuera, era el resultado inevitable del proyecto. Aunque se vieron obligados a formular una opinión antes de que se construyera o probara una sola bomba, es poco probable que un conocimiento más preciso del poder del arma hubiera cambiado muchas mentes. Truman casi no se enfrentó a ninguna presión para volver a examinar sus propias inclinaciones.

La situación militar en el Pacífico

Cuando Truman asumió la presidencia, una larga y amarga campaña militar en el Pacífico, marcada por la fanática resistencia japonesa y fuertes hostilidades raciales y culturales en ambos lados, estaba llegando a su fin. En febrero de 1945, aproximadamente un mes después de su juramento como vicepresidente, las tropas estadounidenses invadieron la pequeña isla de Iwo Jima, ubicada a 760 millas (1.220 km) de Tokio. Los estadounidenses tardaron cuatro semanas en derrotar a las fuerzas japonesas y sufrieron casi 30.000 bajas. El 1 de abril, 12 días antes de que asumiera la presidencia, Estados Unidos invadió Okinawa, ubicada a solo 350 millas (560 km) al sur de la isla de Kyushu. La batalla de Okinawa fue una de las más feroces de la guerra del Pacífico. La pequeña isla fue defendida por 100.000 soldados japoneses,y los líderes militares japoneses intentaron —con cierto éxito— movilizar a toda la población civil de la isla. En alta mar, los aviones kamikaze japoneses infligieron graves pérdidas a la flota estadounidense. Después de casi 12 semanas de combates, Estados Unidos aseguró la isla el 21 de junio a un costo de casi 50.000 bajas estadounidenses. Las bajas japonesas fueron asombrosas, con aproximadamente 90.000 soldados defensores y al menos 100.000 civiles muertos.

Los estadounidenses consideraron a Okinawa como un ensayo general de la invasión de las islas de origen japonesas, para lo cual Estados Unidos estaba finalizando un plan de dos etapas. La primera fase, cuyo nombre en código es Olympic, estaba programada para finales de octubre de 1945, con un aterrizaje en Kyushu, defendido por aproximadamente 350.000 soldados japoneses respaldados por al menos 1.000 aviones kamikaze. Olympic implicó el uso de casi 800.000 tropas de asalto estadounidenses y una enorme flota naval. La escala de la operación iba a ser similar a la de la invasión de Normandía en Francia en junio de 1944, que involucró a 156.000 tropas aliadas en las primeras 24 horas y aproximadamente otras 850.000 al final de la primera semana de julio. Las estimaciones de víctimas de una invasión de Japón variaron, pero casi todos los involucrados en la planificación asumieron que serían sustanciales; estimaciones de rango medio proyectadas 132,000 bajas estadounidenses, con 40.000 muertos. Truman les dijo a sus asesores militares que esperaba "que existiera la posibilidad de impedir que un Okinawa llegara de un extremo a otro de Japón".

La segunda fase del plan, cuyo nombre en código era Coronet, preveía un aterrizaje cerca de Tokio en la isla natal de Honshu en la primavera de 1946 y una rendición japonesa en algún momento antes de fin de año. La misma estimación de rango medio que predijo 132.000 bajas para Olympic proyectó 90.000 para Coronet. Si ambas invasiones fueran necesarias, según las estimaciones más conservadoras, Estados Unidos sufriría 100,000 muertos, heridos o desaparecidos, en comparación con un total de la Guerra del Pacífico que a mediados de junio se acercaba a 170,000. Por lo tanto, las mejores estimaciones disponibles para Truman predijeron que la guerra continuaría durante un año o más y que las bajas aumentarían entre un 60 y un 100 por ciento o más.

Pero, ¿se habría rendido Japón sin ninguna invasión? A mediados de 1945, un bloqueo naval estadounidense había aislado efectivamente las islas de origen del resto del mundo. Además, los bombardeos incendiarios regulares estaban destruyendo grandes porciones de una ciudad tras otra, escaseaban los alimentos y el combustible y millones de civiles estaban sin hogar. El general Curtis LeMay, comandante de las fuerzas aéreas estadounidenses en el Pacífico, estimó que para fines de septiembre habría destruido todos los objetivos en Japón que valiera la pena alcanzar. El argumento de que Japón se habría derrumbado a principios del otoño es especulativo pero poderoso. Sin embargo, toda la evidencia disponible para Washington indicaba que Japón planeaba luchar hasta el final. A lo largo de julio, los informes de inteligencia afirmaron que la fuerza de las tropas en Kyushu estaba aumentando constantemente. Además,Los líderes estadounidenses se enteraron de que Japón estaba buscando entablar conversaciones con la Unión Soviética con la esperanza de llegar a un acuerdo que impidiera la entrada de los soviéticos en la guerra del Pacífico.

El futuro del emperador

En ausencia de negociaciones formales para una rendición japonesa, las dos partes se comunicaron entre sí de manera tentativa e indirecta, y ambas se vieron limitadas por sentimientos internos que desalentaban el compromiso. En Japón, ningún oficial militar aconsejó la rendición, y los líderes civiles que sabían que la guerra estaba perdida no se atrevieron a expresar sus pensamientos abiertamente. Los contactos vagos iniciados por diplomáticos japoneses de nivel junior en Suecia y Suiza se convirtieron rápidamente en nada por falta de orientación de alto nivel. La iniciativa japonesa a la Unión Soviética tampoco produjo resultados porque Tokio no avanzó concesiones firmes. Japón se enfrentó a una derrota inevitable, pero el concepto de rendición conllevaba un estigma de deshonra demasiado grande para contemplarlo. En los Estados Unidos, por el contrario,la perspectiva segura de la victoria total hacía casi imposible que Truman abandonara el objetivo de la rendición incondicional.

El problema más complicado en este conflicto de perspectivas nacionales fue el futuro del emperador japonés, Hirohito. Los estadounidenses vieron a Hirohito como el símbolo de las fuerzas que habían llevado a Japón a lanzar una guerra imperialista agresiva. La mayoría de los estadounidenses querían que lo eliminaran; muchos asumieron que lo colgarían. Pocos imaginaron que la institución que encarnaba podría continuar después de la guerra. Las discusiones privadas entre funcionarios del Departamento de Estado y los asesores de Truman no lograron consenso. Aunque algunos pensaron que era necesario mantener a Hirohito en el trono para evitar la resistencia popular masiva contra la ocupación estadounidense, otros querían que fuera arrestado y juzgado como un primer paso necesario en la erradicación del militarismo japonés. Las transmisiones de propaganda estadounidense transmitidas a Japón insinuaban que podría mantenerse en el trono,pero Truman no estaba dispuesto a dar una garantía abierta.

Los japoneses vieron al emperador encarnando de una manera casi mística el espíritu divino de la raza japonesa. Aunque no es exactamente un objeto de culto religioso, fue venerado como un símbolo importantísimo de la identidad nacional. Además, todo el liderazgo civil y militar japonés tenía un interés especial en su supervivencia. Eran sus sirvientes, y para los oficiales militares, especialmente, la continuación de Hirohito representaba su mejor esperanza de retener algo de poder, o al menos evitar la ejecución o la prisión, en el período de posguerra. En ausencia de algo cercano a las negociaciones formales, los diplomáticos estadounidenses y japoneses ni siquiera pudieron reunirse para discutir una fórmula de compromiso para el Japón de posguerra.

El problema de la Unión Soviética

Aunque la bomba atómica nunca fue concebida como una herramienta para ser empleada en las relaciones entre Estados Unidos y la Unión Soviética, su mera existencia tendría un impacto inevitable en todos los aspectos de los asuntos exteriores de Estados Unidos. Truman consideraba a la Unión Soviética como un aliado valioso en la lucha recién concluida contra la Alemania nazi, pero desconfiaba de ella como un estado totalitario y desconfiaba de sus planes de posguerra. Sus diarios personales y cartas revelan la esperanza de una relación de posguerra satisfactoria, pero la determinación de no emprender una política de concesiones unilaterales. A mediados del verano de 1945, aunque ya estaba molesto por las indicaciones de que los soviéticos tenían la intención de imponer gobiernos "amistosos" en los estados de Europa oriental que ocupaban, Truman todavía quería que los soviéticos entraran en la guerra contra Japón.Truman y Byrnes también asumieron ciertamente que la bomba atómica aumentaría enormemente el poder y la influencia de los Estados Unidos en la política mundial y se ganaría el respeto a regañadientes de los soviéticos. Sin embargo, es un gran salto concluir que la bomba se usó principalmente como una advertencia a la Unión Soviética y no como un medio para obligar a Japón a rendirse.

En la Conferencia de Potsdam en Alemania a mediados de julio, Truman se reunió con el primer ministro británico Winston Churchill (quien fue sucedido cerca del final de la conferencia por Clement Attlee) y el líder soviético Josef Stalin. Desde la perspectiva de Truman, la conferencia tenía dos propósitos: sentar las bases para reconstruir la Europa de la posguerra y asegurar la participación soviética en la guerra contra Japón. El 16 de julio, el día antes de la apertura de la conferencia, Truman recibió la noticia de que la primera bomba atómica había sido probada con éxito en el desierto de Nuevo México. Compartió la información completamente con Churchill (Gran Bretaña fue un socio en el desarrollo de la bomba) pero simplemente le dijo a Stalin que Estados Unidos había creado una nueva y poderosa arma. Stalin, que tenía un conocimiento detallado del proyecto a través del espionaje, fingió indiferencia.También reafirmó una promesa anterior de atacar las posiciones japonesas en Manchuria a más tardar a mediados de agosto. Truman, aparentemente inseguro de que la bomba por sí sola pudiera obligar a rendirse, estaba eufórico. Los historiadores revisionistas argumentarían más tarde que la bomba se usó con la esperanza de asegurar la rendición de Japón antes de que la Unión Soviética pudiera entrar en la Guerra del Pacífico.