Homo habilis

Homo habilis , (latín: "hombre capaz" o "hombre hábil") especie extinta de humanos, el representante más antiguo del género humano, Homo . Homo habilis habitó partes del África subsahariana desde hace aproximadamente 2,4 a 1,5 millones de años (mya). En 1959 y 1960 se descubrieron los primeros fósiles en Olduvai Gorge en el norte de Tanzania. Este descubrimiento fue un punto de inflexión en la ciencia de la paleoantropología porque los fósiles humanos más antiguos conocidos anteriormente eran especímenes asiáticos de Homo erectus . Muchas características de H. habilis parecen ser intermedias en términos de desarrollo evolutivo entre el Australopithecus relativamente primitivo y la especie Homo más avanzada .

Representación artística del Homo habilis, que vivió hace 2 a 1,5 millones de años.

Los primeros restos confirmados encontrados en Olduvai consisten en varios dientes y una mandíbula inferior asociados con fragmentos de un cráneo y algunos huesos de la mano. A medida que se desenterraron más especímenes en lugares como Koobi Fora en el norte de Kenia, los investigadores comenzaron a darse cuenta de que estos homínidos eran anatómicamente diferentes del Australopithecus , un género de criaturas más parecidas a los simios cuyos restos se habían encontrado en muchos sitios africanos. Los antropólogos Louis SB Leakey, Phillip Tobias y John Napier hicieron el anuncio formal de los descubrimientos en 1964. Como justificación para designar a su nueva criatura Homo en lugar de Australopithecus, describieron el aumento de la capacidad craneal y los dientes molares y premolares comparativamente más pequeños de los fósiles, un pie humano y huesos de la mano que sugerían la capacidad de manipular objetos con precisión, de ahí el nombre de la especie Homo habilis , o "hombre hábil". Además, se encontraron herramientas de piedra simples junto con los fósiles. Todas estas características presagian la anatomía y el comportamiento de H. erectus y los humanos posteriores, lo que hace que H. habilis sea extremadamente importante, aunque hay pocos restos de él.

Mandíbula inferior de OH 7, un espécimen encontrado en 1960 en Olduvai Gorge, Tanzania, e identificado por Louis Leakey y otros en 1964 como un fósil de Homo habilis.

La evidencia fósil

Aparte del descubrimiento original de los huesos de la mandíbula, el cráneo y la mano de 1,8 millones de años de un individuo joven llamado Olduvai Homínido 7 (OH 7), se han atribuido fósiles adicionales de Olduvai a H. habilis . En 1963 salieron a la luz pedazos de otro cráneo de paredes delgadas junto con mandíbulas y dientes superiores e inferiores. Solo un mes después se encontró un tercer cráneo, pero los huesos habían sido pisoteados por el ganado después de haber sido arrastrados a un barranco. Algunos de los dientes sobrevivieron, pero el cráneo se rompió en muchos pequeños fragmentos; sólo la parte superior de la caja del cerebro, o bóveda, se ha reconstruido. Esos dos cráneos se llaman OH 13 y OH 16.

  • Hallazgos de fósiles de Homo habilis
  • Réplica de "Twiggy", un cráneo reconstruido de Homo habilis encontrado en 1968 en Olduvai Gorge, Tanzania, y data de hace unos 1,8 millones de años.

Desde 1964 se ha descubierto más material. Un espécimen intrigante es el OH 24, que también era de Olduvai y data de aproximadamente 1,8 millones de años. Este cráneo es más completo que otros de Olduvai. Sin embargo, debido a que algunos de los huesos están aplastados y distorsionados, la cara y el cráneo están deformados. El OH 24 puede diferir del Australopithecus en el tamaño del cerebro y las características dentales, pero se parece a los australopithecus del sur de África en otros rasgos, como la forma de la cara.

Los descubrimientos importantes hechos en la región de Koobi Fora del norte de Kenia incluyen un controvertido cráneo llamado KNM-ER 1470 (Museo Nacional de Kenia – East Rudolf), que fue descubierto en 1972 y data de 1.9 millones de años. El espécimen se parece tanto al Australopithecus como al Homo . Al igual que en el caso del OH 16, esta muestra se había roto en muchos fragmentos, que solo podían recogerse después de un cribado exhaustivo de los depósitos. Algunas de las piezas fueron luego encajadas en la reconstrucción de un rostro y gran parte de una gran bóveda. El volumen cerebral se puede medir con bastante precisión y es de unos 750 cm cúbicos (cc) o 46 pulgadas cúbicas. Esta evidencia llevó a algunos paleoantropólogos a describir a ER 1470 como uno de los representantes indudables más antiguos del género Homo.porque algunas otras características de la caja cerebral también son similares a las del Homo . Al mismo tiempo, es evidente que el esqueleto facial es relativamente grande y aplanado en sus partes inferiores. A este respecto, el espécimen de Koobi Fora se parece anatómicamente al Australopithecus .

Réplica de KNM-ER 1470, un cráneo reconstruido de Homo habilis encontrado en 1972 en Koobi Fora, Kenia, por un equipo dirigido por Richard Leakey.  Este espécimen, que data de hace casi dos millones de años, está clasificado por algunos paleoantropólogos como Homo rudolfensis.

Entre otros hallazgos clave de la región de Koobi Fora se encuentran KNM-ER 1813 y KNM-ER 1805. Ambos fueron descubiertos en 1973, ER 1813 data de 1.9 mya y ER 1805 data de 1.7 mya. El primero, que es casi un cráneo, es más pequeño que el ER 1470 y se parece al OH 13 en muchos detalles, incluido el tamaño y la morfología del diente. Este último cráneo presenta algunas características peculiares. Aunque la caja cerebral del ER 1805 tiene un volumen cercano a los 600 cc (36,6 pulgadas cúbicas) y, por lo tanto, se expande moderadamente más allá del tamaño esperado en Australopithecus, una cresta ósea corre a lo largo de la parte superior del cráneo. Esta cresta sagital se combina con otra cresta prominente orientada a lo largo de la parte posterior del cráneo. Estas crestas indican que los músculos masticadores y los músculos del cuello se desarrollaron poderosamente. Un patrón similar, aunque más exagerado, de crestas aparece en los denominados australopites robustos, pero no en el Homo . Sin embargo, otras características de ER 1805 son similares a las de Homo . Como resultado, ha habido desacuerdo entre los anatomistas con respecto a la especie de homínido a la que se debe asignar este individuo. A pesar de sus anomalías, ER 1805 se analiza a menudo junto con otros especímenes agrupados como H. habilis .

Vista del lado izquierdo de KNM-ER 1813, un cráneo de Homo habilis encontrado en 1973 en Koobi Fora, Kenia, y que data de hace unos 1,9 millones de años.

Se han recuperado varias mandíbulas que se asemejan a las de OH 7 en el área de Koobi Fora, y se han encontrado dientes que pueden pertenecer a H. habilis más al norte, en el valle del río Omo en Etiopía. En la cueva de Swartkrans en Sudáfrica se conocen algunos materiales adicionales, incluido un cráneo muy roto. En Swartkrans, los fósiles se mezclan con muchos otros huesos de australopites robustos. Una de las primeras especies de Homo también puede estar presente en Sterkfontein, no lejos de Swartkrans. Aquí nuevamente los restos son fragmentarios y no particularmente informativos.

Un descubrimiento más valioso fue reportado en Olduvai Gorge en 1986. Se encontraron una mandíbula con dientes y fragmentos de cráneo, así como piezas de un brazo derecho y ambas piernas. Los huesos parecen representar a un individuo, datado en 1.8 millones de años y llamado OH 62. Aunque el cráneo está destrozado, se conserva una parte suficiente de la cara para sugerir similitudes con el Homo primitivo . El hallazgo es especialmente importante debido a las extremidades, que muestran que el OH 62 era un homínido muy pequeño. El brazo es largo en relación con la pierna, lo que resulta en proporciones corporales que difieren dramáticamente de las de los homínidos más modernos.

Uno de los descubrimientos más importantes del siglo XXI incluyó una mandíbula encontrada en el sitio de investigación de Ledi-Geraru en el valle del río Awash en Etiopía en 2013, que podría ser el espécimen más antiguo conocido atribuido a H. habilis . Con fecha de 2.8 a 2.75 millones de años, posee algunos de los rasgos primitivos que ocurren en Australopithecus mientras que también contiene rasgos derivados (como dientes más pequeños y un mentón muy reducido) asociados con especies posteriores de Homo . El espécimen ha demostrado ser útil para cerrar la brecha de casi un millón de años en la datación entre los fósiles asociados con A. afarensis y los fósiles asociados con Homo.. Sin embargo, muchos paleontólogos, incluido el descubridor, el paleontólogo estadounidense Brian Villmoare, dudan en asociarlo inequívocamente con H. habilis hasta que se encuentren restos adicionales.

mandíbula humana más antigua