El comercio internacional

Comercio internacional , transacciones económicas que se realizan entre países. Entre los artículos que se comercializan comúnmente se encuentran los bienes de consumo, como televisores y ropa; bienes de capital, como maquinaria; y materias primas y alimentos. Otras transacciones involucran servicios, como servicios de viajes y pagos por patentes extranjeras ( ver industria de servicios). Las transacciones comerciales internacionales se ven facilitadas por los pagos financieros internacionales, en los que el sistema bancario privado y los bancos centrales de las naciones comerciales desempeñan un papel importante.

El comercio internacional y las transacciones financieras que lo acompañan generalmente se llevan a cabo con el propósito de proporcionar a una nación los productos básicos de los que carece a cambio de los que produce en abundancia; tales transacciones, que funcionan con otras políticas económicas, tienden a mejorar el nivel de vida de una nación. Gran parte de la historia moderna de las relaciones internacionales se refiere a los esfuerzos por promover un comercio más libre entre naciones. Este artículo ofrece un panorama histórico de la estructura del comercio internacional y de las principales instituciones que se desarrollaron para promover dicho comercio.

Panorama historico

El trueque de bienes o servicios entre diferentes pueblos es una práctica milenaria, probablemente tan antigua como la historia de la humanidad. El comercio internacional, sin embargo, se refiere específicamente a un intercambio entre miembros de diferentes naciones, y los relatos y explicaciones de dicho comercio comienzan (a pesar de una discusión anterior fragmentaria) solo con el surgimiento del Estado-nación moderno al final de la Edad Media europea. A medida que los pensadores políticos y filósofos comenzaron a examinar la naturaleza y la función de la nación, el comercio con otros países se convirtió en un tema particular de su investigación. Por lo tanto, no es sorprendente encontrar uno de los primeros intentos de describir la función del comercio internacional dentro de ese cuerpo de pensamiento altamente nacionalista que ahora se conoce como mercantilismo.

Mercantilismo

El análisis mercantilista, que alcanzó la cúspide de su influencia en el pensamiento europeo en los siglos XVI y XVII, se centró directamente en el bienestar de la nación. Insistió en que la adquisición de riqueza, en particular la riqueza en forma de oro, era de suma importancia para la política nacional. Los mercantilistas tomaron las virtudes del oro casi como un artículo de fe; en consecuencia, nunca trataron de explicar adecuadamente por qué la búsqueda del oro merecía una prioridad tan alta en sus planes económicos.

El mercantilismo se basó en la convicción de que los intereses nacionales están inevitablemente en conflicto, que una nación puede aumentar su comercio sólo a expensas de otras naciones. Así, los gobiernos se vieron obligados a imponer controles de precios y salarios, fomentar las industrias nacionales, promover las exportaciones de productos terminados y las importaciones de materias primas, limitando al mismo tiempo las exportaciones de materias primas y las importaciones de productos terminados. El estado se esforzó por proporcionar a sus ciudadanos el monopolio de los recursos y salidas comerciales de sus colonias.

La política comercial dictada por la filosofía mercantilista era, en consecuencia, simple: fomentar las exportaciones, desalentar las importaciones y tomar el producto del excedente de exportación resultante en oro. Las ideas de los mercantilistas a menudo eran intelectualmente superficiales y, de hecho, su política comercial puede haber sido poco más que una racionalización de los intereses de una clase mercantil en ascenso que quería mercados más amplios, de ahí el énfasis en expandir las exportaciones, junto con la protección contra la competencia en forma de bienes importados.

Un ejemplo típico del espíritu mercantilista es la Ley de Navegación inglesa de 1651 ( ver Leyes de navegación), que reservaba al país de origen el derecho a comerciar con sus colonias y prohibía la importación de mercancías de origen no europeo a menos que se transportaran en barcos que volaban por el Bandera inglesa. Esta ley duró hasta 1849. En Francia se siguió una política similar.

Liberalismo

Una fuerte reacción contra las actitudes mercantilistas comenzó a gestarse a mediados del siglo XVIII. En Francia, los economistas conocidos como fisiócratas exigieron libertad de producción y comercio. En Inglaterra, el economista Adam Smith demostró en su libro The Wealth of Nations (1776) las ventajas de eliminar las restricciones comerciales. Los economistas y empresarios expresaron su oposición a los aranceles aduaneros excesivamente altos ya menudo prohibitivos e instaron a la negociación de acuerdos comerciales con potencias extranjeras. Este cambio de actitudes llevó a la firma de una serie de acuerdos que incorporaban las nuevas ideas liberales sobre el comercio, entre ellos el Tratado anglo-francés de 1786, que puso fin a lo que había sido una guerra económica entre los dos países.

Después de Adam Smith, los principios básicos del mercantilismo ya no se consideraban defendibles. Sin embargo, esto no significó que las naciones abandonaran todas las políticas mercantilistas. Las políticas económicas restrictivas se justificaban ahora con la afirmación de que, hasta cierto punto, el gobierno debería mantener las mercancías extranjeras fuera del mercado interno para proteger la producción nacional de la competencia externa. Con este fin, se introdujeron cada vez más gravámenes aduaneros, en sustitución de las prohibiciones absolutas de las importaciones, que se volvieron cada vez menos frecuentes.

A mediados del siglo XIX, una política aduanera protectora protegió efectivamente a muchas economías nacionales de la competencia exterior. El arancel francés de 1860, por ejemplo, aplicaba tasas extremadamente altas a los productos británicos: el 60 por ciento al arrabio; 40 a 50 por ciento en maquinaria; y del 600 al 800 por ciento en mantas de lana. Los costos de transporte entre los dos países brindaron mayor protección.

Un triunfo para las ideas liberales fue el acuerdo comercial anglo-francés de 1860, que disponía que los aranceles protectores franceses se reducirían a un máximo del 25 por ciento en cinco años, con libre entrada de todos los productos franceses excepto los vinos en Gran Bretaña. A este acuerdo le siguieron otros pactos comerciales europeos.

Resurgimiento del proteccionismo

Una reacción a favor de la protección se extendió por todo el mundo occidental en la última parte del siglo XIX. Alemania adoptó una política proteccionista sistemática y pronto fue seguida por la mayoría de las demás naciones. Poco después de 1860, durante la Guerra Civil, Estados Unidos aumentó drásticamente sus derechos; la Ley de Tarifas McKinley de 1890 fue ultraproteccionista. El Reino Unido fue el único país que se mantuvo fiel a los principios del libre comercio.

Pero el proteccionismo del último cuarto del siglo XIX fue leve en comparación con las políticas mercantilistas que habían sido comunes en el siglo XVII y que iban a resurgir entre las dos guerras mundiales. En 1913 prevalecía una amplia libertad económica. No se habían escuchado restricciones cuantitativas y los derechos de aduana eran bajos y estables. Las monedas se podían convertir libremente en oro, que de hecho era una moneda internacional común. Los problemas de balanza de pagos fueron pocos. Las personas que deseaban establecerse y trabajar en un país podían ir a donde quisieran con pocas restricciones; podían abrir negocios, entrar en el comercio o exportar capital libremente. La igualdad de oportunidades para competir era la regla general, con la única excepción de la existencia de preferencias aduaneras limitadas entre ciertos países, generalmente entre un país de origen y sus colonias.El comercio era más libre en todo el mundo occidental en 1913 que en Europa en 1970.