Esfinge

Esfinge , criatura mitológica con cuerpo de león y cabeza humana, una imagen importante en el arte y la leyenda egipcia y griega. La palabra esfinge fue derivada por gramáticos griegos del verbo sphingein (“atar” o “apretar”), pero la etimología no está relacionada con la leyenda y es dudosa. Hesíodo, el primer autor griego en mencionar la criatura, la llamó Phix.

La Gran Esfinge de Giza, IV dinastía.

Se dice que la esfinge alada de Tebas beocia, la más famosa de las leyendas, aterrorizó a la gente al exigir la respuesta a un acertijo que le enseñaron las Musas: ¿Qué es lo que tiene una sola voz y, sin embargo, se convierte en cuatro y dos pies? ¿Y tres pies? —y devorar a un hombre cada vez que el acertijo fue respondido incorrectamente. Finalmente, Edipo dio la respuesta adecuada: el hombre, que gatea a cuatro patas en la infancia, camina sobre dos pies cuando es mayor y se apoya en un bastón en la vejez. La esfinge entonces se suicidó. Aparentemente, de este cuento surgió la leyenda de que la esfinge era omnisciente, e incluso hoy en día la sabiduría de la esfinge es proverbial.

esfinge de maderaGran Esfinge

El ejemplo más antiguo y famoso en el arte es la colosal Gran Esfinge yacente en Giza, Egipto, que data del reinado del rey Khafre (cuarto rey de la cuarta dinastía, c. 2575– c. 2465 a . C.). Se sabe que es una estatua de retrato del rey, y la esfinge continuó como un tipo de retrato real a lo largo de la mayor parte de la historia de Egipto. Los árabes, sin embargo, conocen la Gran Esfinge de Giza con el nombre de Abū al-Hawl, o "Padre del Terror".

  • Gran Esfinge y pirámide de Khafre
  • Gran Esfinge;  Pirámide de Khafre

A través de la influencia egipcia, la esfinge se hizo conocida en Asia, pero su significado allí es incierto. La esfinge no se produjo en Mesopotamia hasta alrededor del 1500 a. C., cuando fue claramente importada del Levante. En apariencia, la esfinge asiática se diferenciaba de su modelo egipcio de manera más notable en la adición de alas al cuerpo leonino, una característica que continuó a lo largo de su historia posterior en Asia y el mundo griego. Otra innovación fue la esfinge femenina, que comenzó a aparecer en el siglo XV a. C. En los sellos, marfiles y trabajos en metal, se representaba a la esfinge sentada en cuclillas, a menudo con una pata levantada, y con frecuencia se aparecía con un león, un grifo (en parte águila y en parte león) u otra esfinge.

Aproximadamente en el año 1600 a. C., la esfinge apareció por primera vez en el mundo griego. Los objetos de Creta al final del período minoico medio y de las tumbas de tiro en Micenas a lo largo de la era heládica tardía mostraban la esfinge característicamente alada. Aunque derivado de la esfinge asiática, los ejemplos griegos no eran idénticos en apariencia; solían llevar una gorra plana con una proyección en forma de llama en la parte superior. Nada en su contexto los conectó con leyendas posteriores, y su significado permanece desconocido.

Después de 1200 a. C., la representación de las esfinges desapareció del arte griego durante unos 400 años, aunque continuaron en Asia en formas y poses similares a las de la Edad del Bronce. A finales del siglo VIII, la esfinge reapareció en el arte griego y fue común hasta finales del siglo VI. A menudo asociado con motivos orientales, se deriva claramente de una fuente oriental, y por su apariencia no podría haber sido un descendiente directo de la esfinge griega de la Edad del Bronce. La esfinge griega posterior era casi siempre femenina y usualmente usaba la peluca de largos niveles conocida en las esculturas contemporáneas del estilo Daedalic; el cuerpo se volvió elegante y las alas desarrollaron una hermosa forma curva desconocida en Asia. Las esfinges decoraban jarrones, marfiles y trabajos en metal, y en el período Arcaico tardío aparecieron como adornos en los templos.Aunque su contexto suele ser insuficiente para poder juzgar su significado, su aparición en los templos sugiere una función protectora.

En el siglo V, aparecieron claras ilustraciones del encuentro entre Edipo y la esfinge en las pinturas de vasijas, generalmente con la esfinge posada en una columna (como se puede ver en un ánfora Nolan de figuras rojas del pintor de Aquiles en el Museo de Bellas Artes de Boston o en la copa del ático del Museo Vaticano). Otros monumentos de la época clásica mostraban a Edipo en combate armado con la esfinge y sugerían una etapa anterior de la leyenda en la que la contienda era física en lugar de mental. De tal etapa la literatura no dio pistas, pero las batallas de hombres y monstruos fueron comunes en el arte asiático desde la época prehistórica hasta los persas aqueménidas, y el arte griego pudo haber adoptado del Medio Oriente un tema pictórico que la literatura griega no compartía.

Este artículo fue revisado y actualizado más recientemente por Adam Augustyn, editor gerente, contenido de referencia.