Australopithecus

Aprenda sobre el descubrimiento del género Australopithecus.

Australopithecus , (en latín: "simio del sur") (género Australopithecus ), grupo de primates extintos estrechamente relacionados, si no antepasados, de los seres humanos modernos y conocidos por una serie de fósiles encontrados en numerosos sitios en el este, centro-norte, y África meridional. Las diversas especies de Australopithecus vivieron hace 4,4 millones a 1,4 millones de años (mya), durante las épocas del Plioceno y el Pleistoceno (que duró de 5,3 millones a 11,700 años atrás). El nombre del género, que significa "simio del sur", se refiere a los primeros fósiles encontrados, que fueron descubiertos en Sudáfrica. Quizás el espécimen más famoso de Australopithecus es "Lucy", un esqueleto fosilizado de Etiopía que se ha conservado notablemente y que data de hace 3,2 millones de años.

  • Representación artística del Australopithecus afarensis, que vivió hace 3,8 a 2,9 millones de años.
  • réplica del cráneo de Lucy

Como se caracteriza por la evidencia fósil, los miembros de Australopithecus tenían una combinación de rasgos similares a los humanos y simiescos. Eran similares a los humanos modernos en que eran bípedos (es decir, caminaban sobre dos patas), pero, como los simios, tenían cerebros pequeños. Sus dientes caninos eran más pequeños que los que se encuentran en los simios, y sus dientes de las mejillas eran más grandes que los de los humanos modernos.

El término general australopithecus (o australopithecine ) se usa informalmente para referirse a miembros del género Australopithecus . Los australopitecinos incluyen el género Paranthropus (2,3-1,2 millones de años), que comprende tres especies de australopitecinos, denominados colectivamente "robustos" debido a sus grandes dientes de las mejillas colocados en enormes mandíbulas. Los miembros no australopitecinos del linaje humano (homínidos) incluyen Sahelanthropus tchadensis (7-6 millones de años), Orrorin tugenensis (6 millones de años), Ardipithecus kadabba (5,8-5,2 millones de años) y Ar. ramidus (5,8 a 4,4 millones de años), es decir, pre Australopithecusespecies que se consideran humanos antiguos y una especie adicional de humanos primitivos, Kenyanthropus platyops (3,5 millones de años). La primera evidencia indiscutible del género Homo —el género que incluye a los seres humanos modernos— aparece ya en 2.8 millones de años, y algunas de las características de Homo se asemejan a las de especies anteriores de Australopithecus ; sin embargo, un debate considerable rodea la identidad de las primeras especies de Homo . Por el contrario, se considera que los restos de más de seis millones de años pertenecen a simios fósiles.

Yacimientos de fósiles de homínidos en África subsahariana

Los australopitidos

Especies tempranas y Australopithecus anamensis

Identificar al primer miembro de la tribu humana (Hominini) es difícil porque los predecesores de los humanos modernos se vuelven cada vez más simiescos a medida que el registro fósil se sigue en el tiempo. Se parecen a lo que se esperaría del antepasado común de humanos y simios en el sentido de que poseen una mezcla de rasgos humanos y simios. Por ejemplo, la supuesta especie más antigua, Sahelanthropus tchadensis , tiene un aspecto humano al tener un diente canino ligeramente reducido y una cara que no se proyecta muy hacia adelante. Sin embargo, en la mayoría de los demás aspectos, incluido el tamaño del cerebro, es similar a un simio. No se sabe si la especie caminaba erguida porque solo se ha encontrado un cráneo, fragmentos de una o más mandíbulas (mandíbulas inferiores) y algunos dientes.

ubicaciones de fósiles australopitecinos

Sin embargo, el bipedalismo parece haberse establecido en Orrorin tugenensis de seis millones de años , un pre- Australopithecus que se encuentra en las colinas de Tugen cerca del lago Baringo en el centro de Kenia. En 2001, estos fósiles fueron descritos como los primeros homínidos conocidos. O. tugenensises primitivo en la mayoría, si no en toda, su anatomía, excepto en los fémures (huesos de los muslos) que parecen compartir rasgos de bipedalismo con los humanos modernos. Al igual que los homínidos posteriores, tiene dientes con esmalte molar grueso, pero, a diferencia de los humanos, tiene caninos y premolares distintivamente simiescos. El caso de su estatus de homínido se basa en las características humanas del fémur. Según sus descubridores, las características del fémur que implican bipedalismo incluyen sus proporciones generales, la estructura interna del cuello femoral (la columna que une la cabeza en forma de bola del fémur con la diáfisis del hueso) y una ranura en el hueso para un músculo que se usa para caminar erguido (el obturador externo).

Ardipithecus kadabba y Ar. ramidus

Otro candidato para el homínido más antiguo se clasifica en el género Ardipithecus (5,8 a 4,4 millones de años). Los restos de Ar. kadabba (5,8 a 5,2 millones de años), que se descubrieron en el valle medio del río Awash en la región de Afar de Etiopía (una depresión ubicada en la parte norte del país que se extiende al noreste hasta el Mar Rojo), comprenden fragmentos de huesos de las extremidades, aislados dientes, una mandíbula parcial y un hueso del dedo del pie. Si bien el canino es simiesco en algunos aspectos, no exhibe el clásico complejo de afilado entrelazado (donde el lado interno del canino superior se afila contra el premolar inferior [o premolar]). El hueso del dedo del pie asignado a Ardipithecusexhibe anatomía bípeda, pero se encontró en sedimentos 400.000 años más jóvenes que, y a unos 20 km (12,4 millas) de distancia, del fósil utilizado para definir Ar. kadabba y puede pertenecer a otra especie de homínido temprano.

Arkansas. ramidus , que fue descubierto en el medio del valle de Awash en 1992 en un sitio llamado Aramis, es conocido por un esqueleto parcial aplastado y distorsionado. El cráneo es parecido a un simio con un cerebro diminuto, de 300 a 350 cc (18,3 a 21,4 pulgadas cúbicas), lo que equivale a un peso cerebral de unos 300 a 350 gramos (10,6 a 12,3 onzas) y un hocico prognático (saliente). El foramen magnum (agujero grande) en la base del cráneo está ubicado debajo de la caja craneal, como en un bípedo, y no posteriormente, como en un simio cuadrúpedo (de cuatro patas) ( ver cráneo).

Varias otras características anatómicas de Ar. ramidus sugieren que se adaptó a un entorno arbóreo. La extremidad superior difiere de la de los humanos modernos. Es muy largo, lo que permitió que sus dedos se extendieran al menos hasta la rodilla. Las manos extremadamente grandes de la especie sugieren un estilo de vida que incluía escalada significativa y otras actividades entre los árboles. La pelvis es una mezcla de rasgos humanos y simios; parece ser más ancha, más corta y más estrecha que la pelvis de un simio y recuerda a una pelvis bípeda. El pie es notablemente simio con dedos alargados y un dedo gordo completamente divergente para moverse en los árboles. Fósiles de animales, polen y otras evidencias asociadas con Ar. ramidus también indican que estaba en casa en un entorno boscoso ( ver también Ardi).

Australopithecus anamensis

El miembro más antiguo del género Australopithecus es Au. anamensis , que fue descubierto en el norte de Kenia, cerca del lago Turkana en Kanapoi y Allia Bay. La especie se describió por primera vez en 1995 después de un análisis de dientes aislados, mandíbulas superior e inferior, fragmentos de un cráneo y una tibia desenterrados en los sitios del descubrimiento. Los fósiles datan de 4,2 a 3,9 millones de años y, como Ardipithecus , Au. anamensis se asocia con animales del bosque y también con algunas especies de pastizales.

El hocico es prognático. Los dientes tienen un esmalte grueso, como los dientes de todos los homínidos posteriores, pero a diferencia de los de Ar. ramidus , que tienen un esmalte fino parecido a un simio. La tibia (espinilla) presenta una anatomía en los extremos de la rodilla y el tobillo característica de los homínidos bípedos posteriores.

Un cráneo muy aplastado y distorsionado encontrado en Lomekwi en la orilla occidental del lago Turkana en el norte de Kenia en 1998 fue asignado a un nuevo género y especie, “humano de Kenia”, Kenyanthropus platyops (3,5 millones de años). También está asociado con la fauna del bosque. Se debate ampliamente si este espécimen singular es realmente una nueva especie, ya que el cráneo puede ser un ejemplo muy distorsionado de otra especie, Au. afarensis .

Réplica de un cráneo de Kenyanthropus platyops de 3,2 a 3,5 millones de años encontrado por el antropólogo Meave Leakey en 1998 en Lomekwi, cerca del lago Turkana, Kenia.