Civilización mesoamericana

Civilización mesoamericana , el complejo de culturas indígenas que se desarrolló en partes de México y América Central antes de la exploración y conquista española en el siglo XVI. En la organización de sus reinos e imperios, la sofisticación de sus monumentos y ciudades, y la extensión y refinamiento de sus logros intelectuales, la civilización mesoamericana, junto con la civilización andina comparable más al sur, constituye una contraparte del Nuevo Mundo a las del antiguo Egipto. , Mesopotamia y China.

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A continuación, se presenta un breve tratamiento de la civilización mesoamericana. Para un tratamiento completo, consulte Civilizaciones precolombinas.

Los arqueólogos han fechado la presencia humana en Mesoamérica posiblemente desde el 21.000 a. C. (aunque la datación de los hallazgos de Valsequillo en los que se basa esa fecha temprana sigue siendo controvertida). Hacia el 11.000 a. C., los pueblos cazadores y recolectores ocupaban la mayor parte del Nuevo Mundo al sur del casquete glaciar que cubría el norte de América del Norte. El clima más fresco de este período en comparación con el actual sustentaba una vegetación de pastizales, especialmente en los valles de las tierras altas, que era ideal para grandes rebaños de animales en pastoreo. El cambio hacia la agricultura sedentaria aparentemente comenzó después de aproximadamente 7000 a. C., cuando un dramático calentamiento global hizo que los glaciares se retiraran y los bosques tropicales se apoderaran de las praderas mesoamericanas.

La domesticación gradual de plantas alimenticias exitosas, sobre todo un maíz mutante (maíz) con cáscara, que data de c. 5300 a. C., a lo largo de los milenios siguientes dieron lugar a una vida agrícola rural más o menos permanente hacia el 1500 a. C. Además del maíz, los cultivos incluían frijoles, calabazas, chiles y algodón. A medida que la productividad agrícola mejoró, los rudimentos de la civilización emergieron durante el período designado por los arqueólogos como el Formativo Temprano (1500-900 a. C.). La alfarería, que había aparecido en algunas áreas de la región ya en el 2300 a. C., quizás introducida desde las culturas andinas hacia el sur, adquirió formas variadas y sofisticadas. La idea del templo-pirámide parece haber echado raíces durante este período.

El Castillo, una pirámide de estilo tolteca, Chichén Itzá, estado de Yucatán, México

El cultivo de maíz en un área —las tierras bajas húmedas y fértiles del sur de Veracruz y Tabasco, en México— fue lo suficientemente productivo como para permitir una gran desviación de la energía humana hacia otras actividades, como las artes y el comercio. Las luchas por el control de esta rica pero limitada tierra de cultivo resultaron en una clase terrateniente dominante que dio forma a la primera gran civilización mesoamericana, la olmeca.

San Lorenzo, el centro olmeca más antiguo que se conoce, se remonta aproximadamente al 1150 a. C., una época en la que el resto de Mesoamérica estaba, en el mejor de los casos, a un nivel neolítico. El sitio es más conocido por sus extraordinarios monumentos de piedra, especialmente las "cabezas colosales" que miden hasta 9 pies (casi 3 metros) de altura y posiblemente representan a los jugadores en un juego de pelota ritual ( ver tlachtli).

Olmeca "cabeza colosal"

El período conocido como Formativo Medio (900-300 a. C.), durante el cual el complejo urbano de La Venta surgió y floreció, fue uno de creciente regionalismo cultural. El pueblo zapoteca, por ejemplo, alcanzó un alto nivel de desarrollo en Monte Albán, produciendo el primer calendario escrito y escrito en Mesoamérica. Sin embargo, en este sitio, así como en el Valle de México, la presencia olmeca puede detectarse ampliamente.

En los períodos Clásico y Formativo Tardío subsiguientes, que duraron hasta aproximadamente 700-900 d. C., las bien conocidas civilizaciones maya, zapoteca, totonaca y teotihuacana desarrollaron variaciones distintivas en su herencia olmeca compartida. Los mayas, por ejemplo, llevaron la astronomía, las matemáticas, la elaboración de calendarios y la escritura jeroglífica, así como la arquitectura monumental, a su máxima expresión en el Nuevo Mundo. Al mismo tiempo, Teotihuacán, en el Valle de México, se convirtió en la capital de un imperio político y comercial que abarcaba gran parte de Mesoamérica.

El poder de Teotihuacán disminuyó después de aproximadamente 600, y durante los siguientes siglos numerosos estados compitieron por la supremacía. Los toltecas de Tula, en el centro de México, prevalecieron aproximadamente desde el año 900 hasta el 1200 (el período Posclásico Temprano). Después del declive tolteca, otro período de disturbios en el Posclásico Tardío duró hasta 1428, cuando los aztecas derrotaron a la ciudad rival de Azcapotzalco y se convirtieron en la fuerza dominante en el centro de México. Este último imperio nativo mesoamericano cayó en manos de los españoles, liderados por Hernán Cortés, en 1521.

Este artículo fue revisado y actualizado más recientemente por Jeff Wallenfeldt, Gerente de Geografía e Historia.