cometa Halley

El cometa Halley , también llamado cometa Halley , el primer cometa cuyo regreso fue predicho y, casi tres siglos después, el primero en ser fotografiado de cerca por una nave espacial interplanetaria.

cometa Halley

En 1705, el astrónomo inglés Edmond Halley publicó el primer catálogo de las órbitas de 24 cometas. Sus cálculos mostraron que los cometas observados en 1531, 1607 y 1682 tenían órbitas muy similares. Halley sugirió que en realidad eran un cometa que regresaba aproximadamente cada 76 años, y predijo el regreso del cometa en 1758. Halley no vivió para ver su predicción hacerse realidad (murió en 1742), pero el cometa fue avistado a fines de 1758. pasó el perihelio (la distancia más cercana al Sol) en marzo de 1759, y fue nombrado en honor a Halley. Sus retornos periódicos demostraron que estaba en órbita alrededor del Sol y, por tanto, que al menos algunos cometas eran miembros del sistema solar.

Los pasajes anteriores del cometa Halley se calcularon más tarde y se compararon con los registros históricos de avistamientos de cometas. Algunos han especulado que un cometa observado en Grecia entre 467 y 466 a. C. pudo haber sido Halley. Sin embargo, la fecha generalmente aceptada para su primera aparición registrada, que fue presenciada por astrónomos chinos, fue en el 240 a. C. La aproximación más cercana de Halley a la Tierra tuvo lugar el 10 de abril de 837, a una distancia de sólo 0,04 unidades astronómicas (AU; 6 millones de kilómetros [3,7 millones de millas]). Fue el gran cometa brillante visto seis meses antes de la conquista normanda de Inglaterra en 1066 y representado en el tapiz de Bayeux de esa época. Su paso en 1301 puede haber inspirado la forma de la estrella de Belén que el pintor italiano Giotto utilizó en su Adoración de los magos., pintado alrededor de 1305. Sus pasajes han tenido lugar cada 76 años en promedio, pero la influencia gravitacional de los planetas en la órbita del cometa ha provocado que el período orbital varíe de 74,5 a algo más de 79 años a lo largo del tiempo. Durante el regreso del cometa en 1910, la Tierra atravesó la cola de polvo de Halley, que tenía millones de kilómetros de longitud, sin ningún efecto aparente.

Cometa Halley, 8 de mayo de 1910.

La aparición más reciente del cometa Halley en 1986 fue muy esperada. Los astrónomos fotografiaron por primera vez el cometa con el Telescopio Hale de 200 pulgadas en el Observatorio Palomar en California el 16 de octubre de 1982, cuando aún estaba más allá de la órbita de Saturno a 11,0 AU (1,65 mil millones de km [1 mil millones de millas]) del Sol. Alcanzó el perihelio a 0,587 AU (88 millones de km [55 millones de millas]) del Sol el 9 de febrero de 1986 y se acercó más a la Tierra el 10 de abril a una distancia de 0,417 AU (62 millones de km [39 millones de millas]).

cometa Halley

Cinco naves espaciales interplanetarias sobrevolaron el cometa en marzo de 1986: dos naves espaciales japonesas (Sakigake y Suisei), dos naves espaciales soviéticas (Vega 1 y Vega 2) y una nave espacial de la Agencia Espacial Europea (Giotto) que pasó a sólo 596 km [370 millas] de distancia. el núcleo del cometa. Las imágenes en primer plano del núcleo obtenidas por Giotto mostraron un objeto oscuro en forma de papa con unas dimensiones de unos 15 × 8 km (9 × 5 millas). Como era de esperar, el núcleo resultó ser una mezcla de agua y otros hielos volátiles y polvo rocoso (silicato) y rico en carbono (orgánico). Aproximadamente el 70 por ciento de la superficie del núcleo estaba cubierta por una oscura “corteza” aislante que impedía que el hielo de agua debajo de ella se sublimara, pero el otro 30 por ciento estaba activo y producía enormes chorros de gas y polvo. La corteza resultó ser muy negra (más negra que el carbón),reflejando solo alrededor del 4 por ciento de la luz solar que recibió de regreso al espacio, y aparentemente era una capa superficial de compuestos orgánicos y silicatos menos volátiles. La superficie oscura ayudó a explicar la alta temperatura de aproximadamente 360 ​​grados Kelvin (87 ° C [188 ° F]) medida por Vega 1 cuando el cometa estaba a 0,79 AU (118 millones de km [73 millones de millas]) del Sol. A medida que el cometa giraba sobre su eje, la tasa de emisión de polvo y gas variaba a medida que las diferentes áreas activas de la superficie salían a la luz solar.la tasa de emisión de polvo y gas varió a medida que las diferentes áreas activas de la superficie salieron a la luz solar.la tasa de emisión de polvo y gas varió a medida que las diferentes áreas activas de la superficie salieron a la luz solar.

Núcleo del cometa Halley

Los encuentros de naves espaciales demostraron que el núcleo del cometa era un cuerpo sólido, de hecho una "bola de nieve sucia", como propuso el astrónomo estadounidense Fred Whipple en 1950. Este descubrimiento puso fin a una explicación alternativa conocida como modelo de banco de arena, promovida por el astrónomo inglés RA Lyttleton desde la década de 1930 hasta la de 1980, que el núcleo no era un cuerpo sólido sino una nube de polvo con gases adsorbidos.

Las partículas de polvo que se desprenden durante la lenta desintegración del cometa durante milenios se distribuyen a lo largo de su órbita. El paso de la Tierra a través de esta corriente de escombros cada año es responsable de las lluvias de meteoros Oriónidas y Eta Acuáridas en octubre y mayo, respectivamente.

Se espera que el cometa Halley regrese al sistema solar interior en 2061.